Spontaneity

In 2013, my wife, Meryl, and I took our first trip to China.  It was a two-week small group tour with Gate 1 Travel in which we spent 2-3 days in many of the largest cities.  It included the city of Lijiang, clear across the country in the southwestern province of Yunnan which borders on Tibet, Vietnam and Myanmar. 

Yunnan is in red at the southern part of China.

We only spent three days in Yunnan which is known for its large number of ethnic minorities including most of which originated in nearby Tibet.  In that short amount of time, however, we experienced the cultures of these very different groups with their unique dress, food and celebrations.  It was so fascinating to see such a variety of people within only a few days that we vowed to return to the area to take a much longer look.

In 2018, we traveled again directly to Yunnan for three weeks, starting in the provincial capital city of Kunming, known as the “Spring City” of China owing to its temperate climate. 

Kunming, the “Spring City” of China

From there, we traveled by air to Dali, a city on the shores of the beautiful Lake Erhai. 

Lake Erhai

We spent a few days traveling independently further north to Lijiang where we met our guide and driver for the next nine days. 

Our guide, Sonam, was a good-looking 26-year-old young man who originally came from Tibet.  He had a very interesting history which qualified him to become an excellent guide. 

Sonam

When he was only 14, he managed to illegally cross the small border into India to the south where his older brother was training to become a Buddhist missionary.   He spent five years in India where he learned to speak English before returning to Tibet.  With his English skills, he was a valuable asset in the tourist sector in Tibet which was growing quickly after the high-speed rail connection to China was planned.  It was amusing to hear him speak English with a very Indian accent. 

Sonam was a gregarious person who always wanted to please us.  He worked for a hotel chain in northern Yunnan called Songtsam. 

One of the Songtsam hotels

Songtsam has created a network high-end small hotels which eventually included several in Tibet itself as well as the Tibetan area of China in northern Yunnan. 

The beautiful flowering trees in spring.

Our nine-day “sampler” included five of their properties, all within a few hundred miles, but because of northern Yunnan’s mountainous geography, were hours apart.   With the construction of beautiful new highways, tunnels and bridges, this area was brought into the 21st century. Each hotel was different, but definitely luxurious for that region. 

Our guide and driver had a particular pre-planned itinerary but they were very responsive in judging what type of activities we enjoyed.  In every small village we visited, we were at first shown the sites that they thought would appeal to American tourists such as the rivers, the mountain views and the Buddhist temples and shrines.

The gorgeous snow-capped mountains of Yunnan.
The roads winding through the mountains

After a few days, Sonam asked us if we were happy with his choices.  He had observed that we had enjoyed going to a local event in one of the small villages.  We had sat among the residents in the town square where they were celebrating the 30th day after the birth of a child. 

We ate and drank the local beer with the residents of the little town.

They offered us their local beer and wine and other ethnic delicacies, many of which were made with the ubiquitous yak.  

Yaks were everywhere!

It was fun communicating with them using Google Translate into Mandarin Chinese even though among themselves they were speaking their Tibetan dialect. 

At that village celebration, we instructed Sonam to continue searching for local events where we could mingle with the population in order to have these unique personal experiences.  He wasn’t familiar with the word “spontaneous” but he certainly understood the concept.  Teaching him that word gave him the freedom to customize our itinerary for the remainder of the trip.  

Our subsequent activities included a visit to the home of a Tibetan woman who lived in a very large house.  He explained that it was customary for a woman to be married at the same time to several men, often brothers in a family.  When one brother would be traveling on business out of the area, the other brothers “took care of her.”   The offspring these different pairings all considered themselves sisters and brothers.  

Her ground floor was divided into areas for their animals including their yaks, pigs and chickens.  The second floor was the living area and communal dining area where everyone ate together. On the third floor were the bedrooms for the various “husbands” and all their children. 

Climbing up the snow-covered path to reach the monastery

Sonam also took us to a monastery atop a mountain.  To reach that altitude, we had to walk along a dirt path during a snowstorm.  It was worth braving the cold so that we could see the monastery which was constructed against the mountain top.  While there, we had tea with the resident monks. 

At the front of the monastery built against the mountain
One of the monks with whom we had tea

Along the way, the driver would suddenly stop the car so we could see the rivers winding through the gorges or of the bridges under construction which were best seen from a high vantage point.  

One of many beautiful new bridges we saw along the way

He would then ask us repeatedly, “Is this spontaneous enough?”

Sonam was definitely a ladies’ man. 

He seemed to have a girlfriend waiting for him at each of the hotels. 

Sonam also loved to sing and dance. At one stop along a large pasture along a river, we left the car where he started to sing in his native Tibetan language.   A crowd of Chinese tourists flocked around him and encouraged him to sing several songs. 

A “spontaneous” performance in a field

In another city on the way to our destination of Shangri-La, he managed to find a Buddhist monastery where they were celebrating a religious holiday.  On that particular day, all of the monks were playing their native drums while singing the ritual chants.  We were the only visitors and unfortunately had to observe the “No Photography” policy within that religious shrine.  

A monk outside his monastery where we enjoyed a ritual drum performance

During our lengthy drives, there was one particular song which Sonam played repeatedly on the car’s CD player.  He realized that we especially liked this song. At the end of our trip, he presented us with the CD with that song and he told us that this was his “spontaneous expression of his affection” for us. 

On that trip, we saw a very personal side of the Tibetan-Chinese population that most travelers to China would never experience.  I partly attribute this to the fact that by teaching him the new word in English, Sonam was encouraged to be as spontaneous as he wanted to be.  It gave him the opportunity to express the true warmth of his personality and his desire to share his beautiful land with us. 

My wife and Sonam praying at a Tibetan shrine with the Tibetan prayer flags blowing in the wind

Espontaneidad

En 2013, mi esposa Meryl y yo hicimos nuestro primer viaje a China. Fue una gira de dos semanas en grupos pequeños con Gate 1 Travel en la que pasamos 2-3 días en muchas de las ciudades más grandes. Incluía la ciudad de Lijiang, clara en todo el país en la provincia suroccidental de Yunnan, que limita con el Tíbet, Vietnam y Myanmar.

La provincia de Yunnan está en rojo en la parte sur de China

Solo pasamos tres días en Yunnan, que es conocido por su gran número de minorías étnicas, incluida la mayoría que se originó en el cercano Tíbet. En ese corto período de tiempo, sin embargo, experimentamos las culturas de estos grupos tan diferentes con su vestimenta, comida y celebraciones únicas. Fue tan fascinante ver tanta variedad de personas en un período de tiempo relativamente corto que prometimos regresar a la zona para echar un vistazo más largo.

En 2018, viajamos nuevamente directamente a Yunnan por tres semanas, comenzando en la ciudad capital de la provincia de Kunming, conocida como la “Ciudad de la Primavera” de China debido a su clima templado.

Desde allí, viajamos en avión hasta Dali, una ciudad a orillas del hermoso lago Erhai. Pasamos unos días viajando de forma independiente más al norte hasta Lijiang, donde conocimos a nuestro guía y conductor durante los siguientes nueve días.

Nuestro guía, Sonam, era un joven apuesto de 26 años que venía originalmente del Tíbet. Tenía una historia muy interesante que lo calificó para convertirse en un excelente guía.

Sonam

Cuando solo tenía 14 años, logró cruzar ilegalmente la pequeña frontera hacia la India hacia el sur, donde su hermano mayor estaba entrenando para convertirse en misionero budista. Pasó cinco años en la India, donde aprendió a hablar inglés antes de regresar al Tíbet. Con sus habilidades en inglés, era un activo valioso en el sector turístico en el Tíbet, que estaba creciendo rápidamente después de que se planeó la conexión ferroviaria de alta velocidad con China. Fue divertido escucharlo hablar inglés con un acento muy indio.

Sonam era una persona sociable que siempre quiso complacernos. Trabajó para una cadena de hoteles en el norte de Yunnan llamada Songtsam.

Uno de los hoteles Songtsam

Songtsam ha creado una red de pequeños hoteles de alta gama que eventualmente incluye varios en el propio Tíbet, así como en el área tibetana de China en el norte de Yunnan. Nuestro “muestreo” de nueve días incluyó cinco de sus propiedades, todas a unos pocos cientos de millas, pero debido a la alta geografía montañosa, estaban separadas por horas. Incluso con algunas de las hermosas carreteras, túneles y puentes que llevaron esta área al siglo XXI, cada hotel era diferente, pero definitivamente lujoso para esa región.

Nuestro guía y conductor tenían un itinerario planificado previamente en particular, pero fueron muy receptivos al juzgar qué tipo de actividades disfrutamos. En cada pequeño pueblo que visitamos, al principio nos mostraron los sitios que pensaban que atraería a los turistas estadounidenses, como los ríos, las vistas de las montañas y los templos y santuarios budistas.

Las hermosas montañas nevadas de Yunnan
Los caminos serpenteantes a través de las montañas

Después de unos días, Sonam nos preguntó si estábamos contentos con sus elecciones. Había observado que disfrutamos yendo a un evento local en una de las pequeñas aldeas. Nos sentamos entre los residentes en la plaza del pueblo donde estaban celebrando el trigésimo día después del nacimiento de un niño.

Comimos y bebimos la cerveza local con los residentes de la pequeña ciudad

Nos ofrecieron su cerveza y vino local y otras delicias étnicas, muchas de las cuales estaban hechas con el omnipresente yak.

¡Los yaks estaban por todas partes!

Fue divertido comunicarse con ellos usando Google Translate al chino mandarín a pesar de que entre ellos hablaban su dialecto tibetano.

En ese momento, instruimos a Sonam para que continuara buscando eventos locales donde pudiéramos mezclarnos con la población para tener estas experiencias personales únicas. No conocía la palabra “espontáneo”, pero ciertamente entendía el concepto. Enseñarle esa palabra le dio la libertad de personalizar nuestro itinerario para el resto del viaje.

Las actividades posteriores incluyeron una visita a la casa de una mujer tibetana que vivía en una casa muy grande. Explicó que era costumbre que una mujer se casara al mismo tiempo con varios hermanos de la familia. Cuando un hermano viajaba por negocios fuera del área, los otros hermanos “la cuidaban”. Los descendientes de estos diferentes emparejamientos se consideraban hermanos y hermanas.

Su planta baja estaba dividida en áreas para sus animales, incluidos sus yaks, cerdos y gallinas. El segundo piso era la sala de estar y el comedor común donde todos comían juntos. En el tercer piso estaban los dormitorios para los distintos “maridos” y todos sus hijos.

Subiendo por el sendero nevado para llegar al monasterio

Sonam también nos llevó a un monasterio en la cima de una montaña. Para alcanzar esa altitud, tuvimos que caminar por un camino de tierra en medio de una tormenta de nieve. Valió la pena desafiar el frío para que pudiéramos ver el monasterio construido contra la cima de la montaña. Mientras estuvimos allí, tomamos el té con los monjes residentes.

En el frente del monasterio construido contra la montaña
Uno de los monjes con los que tomamos el té

En varias otras paradas en el camino, el conductor paraba repentinamente el automóvil para que pudiéramos ver los ríos serpenteando a través de las gargantas o los puentes recién construidos que se veían mejor desde un punto de vista alto.

Uno de los muchos puentes nuevos y hermosos que vimos en el camino

Luego nos preguntaba repetidamente: “¿Es esto lo suficientemente espontáneo?”

Sonam era definitivamente un mujeriego.

Parecía tener una novia esperándolo en cada uno de los hoteles.

A Sonam también le encantaba cantar. En una parada a lo largo de una gran pradera a lo largo de un río, dejamos el automóvil donde comenzó a cantar en su idioma nativo tibetano. Una multitud de turistas chinos lo rodeó y lo animó a cantar varias canciones.

Una actuación espontánea en un campo

En otra ciudad en el camino a nuestro destino de la ciudad de Shangri-La, logró encontrar un monasterio budista donde casualmente estaban celebrando una fiesta religiosa. Ese día en particular, todos los monjes tocaban sus tambores nativos mientras cantaban los cantos rituales. Éramos los únicos visitantes y, lamentablemente, tuvimos que observar la política de “No tomar fotografías” dentro de ese santuario religioso.

Un monje fuera de su monasterio donde disfrutamos de una actuación ritual de tambores

Había una canción en particular que Sonam puso en el reproductor de CD del automóvil y la escuchamos muchas veces durante nuestros largos viajes. Se dio cuenta de que disfrutamos especialmente al escuchar esta canción. Al final de nuestro viaje, nos entregó el CD con esa canción y nos dijo que esa era su “expresión espontánea de su cariño” por nosotros.

En ese viaje, vimos un lado muy personal de la población tibetano-china que la mayoría de los viajeros a China nunca experimentarían. En parte atribuyo esto al hecho de que al enseñarle la nueva palabra en inglés, Sonam se sintió alentado a ser tan espontáneo como quería. Le dio la oportunidad de expresar la verdadera calidez de su personalidad y su deseo de compartir su hermosa tierra con nosotros.

Mi esposa, Meryl, y Sonam rezan en un santuario con las banderas de oración tibetanas ondeando al viento

El Poder del Piano

Mientras caminábamos por un desolado camino de tierra desde nuestro hotel hasta el casco antiguo de Shaxi, nos preguntábamos si habíamos tomado la mejor decisión de quedarnos tres noches en esta comunidad rural en nuestro viaje por la provincia china de Yunnan. Después de pasar por campos brillantes de trigo y canola amarilla durante al menos 45 minutos,

Caminando por los campos de trigo y canola de camino al casco antiguo de Shaxi

finalmente llegamos al famoso casco antiguo. Nos pareció aún más extraño ya que casi no había carteles en inglés.

Luego, de la nada en una pequeña calle lateral, escuchamos el sonido de un piano desde el interior de lo que parecía ser un hotel o un restaurante. No estábamos seguros de cuál, ya que el nombre en el frente estaba escrito solo en caracteres chinos.

Sin miedo a una nueva aventura, entramos y vimos a un joven chino tocando un piano eléctrico.

El piano electrico que escuchamos en la calle

Sin saber siquiera si hablaba algo de inglés, nos presentamos. Respondió en inglés que su nombre era Tony y que era el gerente del hotel. Era un hotel boutique de dos pisos con un hermoso patio interior grande inmediatamente detrás del vestíbulo donde estaba sentado al piano.

Con la ayuda de una guía china, Tony estaba empezando a aprender a tocar el piano por sí mismo. Me invitó a probarlo y toqué algunas canciones, incluida “Do Re Mi” de “The Sound of Music”. Elegí esa canción porque sabía que era de una de las únicas películas occidentales que permitieron los censores chinos durante la década de 1960.

Tocando “Do-Re-Mi”

Lo había aprendido en nuestra parada anterior en la ciudad de Dali, donde también tuve la oportunidad de tocar el piano.

Nuestro nuevo amigo nos invitó a sentarnos con él a tomar el té en el restaurante adyacente y nos dijo que había estado viviendo en Shaxi durante aproximadamente un año. Dirigía el hotel porque afirmó que la gente de la etnia Bai, que representa a la mayoría de la población local, no sabía cómo tratar con los turistas chinos visitantes, y mucho menos con los turistas extranjeros.

Tony nos dijo que había hecho una fortuna considerable en un negocio en su ciudad natal, Hangzhou, en la parte este del país. Durante cinco años, pasó su tiempo viajando por todo el mundo visitando más de 60 países, incluidos Irán, Siria e Israel.

Durante cinco anos, viajo por todo el mundo visitando mas de 60 paises

Tiene 33 años y habla bastante bien el inglés. Ha estado en los Estados Unidos varias veces, pero solo en la costa oeste. Espera volver a los Estados Unidos para realizar una maestría en negocios. Está interesado en abrir un negocio de exportación de baijiu, un whisky chino, del que nunca habíamos oído hablar, pero nos lo explicó en detalle.

Tony es un gran fan de Mah Jongg

Se mudó a Shaxi en la parte occidental del país porque el gobierno chino está tratando de desarrollar esta área como una ciudad auténtica con aire limpio. Después de viajar tanto, estaba ansioso por tener la oportunidad de descansar y posiblemente escribir sus memorias.

Tony nos ofreció un viaje de regreso a nuestro hotel, lo cual fue muy apreciado. Habíamos estado temiendo tener que caminar de regreso a nuestro hotel por el camino de tierra al lado del río mientras oscurecía. También aceptamos su invitación para pasar el día siguiente con él y prometió mostrarnos sus lugares favoritos de la ciudad y conocer a algunos de sus amigos. Mientras salíamos, me di cuenta de que el coche eléctrico que había mencionado era en realidad un carro eléctrico (que era esencialmente una motocicleta modificada). Perteneció al hotel y se utiliza para llevar el equipaje de los clientes desde la zona de aparcamiento. Anteriormente, había imaginado que tenía un Prius o algún otro tipo de vehículo eléctrico o híbrido.

¡Pensamos que iba a ser un Prius!

Nos ayudó a subirnos a la parte trasera del carrito y nos llevó a Meryl ya mí de regreso al Old Theatre Inn, que estaba a unos 15 minutos. ¡Deberías habernos visto cabalgando por la ciudad! Varios residentes que vieron a los occidentales rebotar en la parte trasera del carro se rieron y gritaron “¡Hola!” en su mejor inglés.

La lección que aprendimos de esta experiencia fue que el amor por el piano puede ser compartido por personas de todo el mundo. La música en general y sobre todo tocar el piano forman una conexión inmediata. También nos mostró que si estás dispuesto a dejar de lado tus miedos y nociones preconcebidas sobre las personas, puedes disfrutar de la oportunidad de hacer amigos en casi cualquier lugar al que vayas.

Tony, Meryl, me, an employee of the hotel

Piano Power

While walking down a desolate dirt road from our hotel to Old Town Shaxi, we were asking ourselves if we had made the best decision to stay three nights in this rural community on our trip through China’s Yunnan province. After passing through bright fields of wheat and yellow canola for at least 45 minutes, we finally reached the famous Old Town. It looked even more foreign to us since there was almost no signage in English. 

Walking down a dirt road through the fields of wheat and canola

Then, out of the blue on a little side street, we heard the sound of a piano from inside of what appeared to be either a hotel or a restaurant.  We weren’t sure which since the name on front was written only in Chinese characters. 

Never afraid of a new adventure, we entered and saw a young Chinese man playing an electric piano.  

The electric piano that we heard from the street

Not even knowing if he spoke any English, we introduced ourselves.  He responded in English that his name was Tony and that he was the manager of the hotel.  It was a two-story boutique hotel with a large beautiful inner courtyard immediately behind the lobby where he was seated at the piano. 

With the help of a Chinese guidebook,  Tony was just beginning to teach himself how to play the piano.  He invited me to try it out and I played a few songs including “Do Re Mi” from “The Sound of Music.” 

I chose that song since I knew it was from one of the only Western movies that the Chinese censors allowed during the 1960s.  I had learned this fact at our previous stop in the town of Dali where I also had the opportunity to play a piano.

Our new friend invited us to sit down with him for tea in the adjacent restaurant and told us that he had been living in Shaxi for about a year. He was managing the hotel because he claimed that the ethnic Bai people who represent the majority of the local population didn’t know how to deal with the visiting Chinese tourists, let alone foreign tourists.  

Tony told us that he had made a considerable fortune in a business in his home city, Hangzhou, in the eastern part of the country.   For five years, he spent his time traveling all over the world visiting over 60 countries including Iran, Syria and Israel. 

For five years, he traveled around the world, visiting more than 60 countries

He is 33 years old and speaks English quite well.  He has been to the United States several times but only to the West Coast.  He hopes to come back to the United States to pursue a Master’s Degree in business.  He is interested in opening a business exporting baijiu, a Chinese whiskey, which we had never heard about, but he explained it to us in detail.

Tony is a big fan of Mah Jongg.

He moved to Shaxi in the western part of the country because the Chinese government is trying to develop this area as an authentic town with clean air.  After traveling so much, he was looking forward to having a chance to rest and possibly write his memoirs. 

Tony offered us a ride back to our hotel which was greatly appreciated. We had been dreading having to walk back to our hotel along the dirt road beside the river as it was getting dark.  We also accepted his invitation to spend the next day with him and he promised to show us his favorite spots in the city and to meet some of his friends.  As we walked outside, I realized that the electric car that he had mentioned was really an electric cart (which was essentially a modified motorcycle).  It belonged to the hotel and is used to carry customers’ luggage from the parking area.  Previously, I had imagined that he had a Prius or some other type of electric or hybrid vehicle. 

And we thought it was going to be a Prius!

He helped us into the back of the cart and transported Meryl and me back to the Old Theatre Inn which was about 15 minutes away.  You should have seen us riding through the city!  Several residents seeing Westerners bouncing in the back of the cart laughed and yelled out “Hello!” in their finest English.

The lesson we learned from this experience was that the love of piano can be shared by people from all over the world.  Music in general and especially playing the piano forms an immediate connection.  It also showed us that if you are willing to suspend your fears and pre-conceived notions about people, you can enjoy the opportunity to make friends almost anywhere you go. 

Tony, Meryl, me and the hotel receptionist

En Busca de Ciruelas Pasas

Me encantan los supermercados Carrefour. En cualquier pais que visitemos, es un placer visitar Carrefour. ¿Y no te encanta su logo?


En Busca De Ciruelas Pasas

Cuando mi esposa, Meryl, y yo llegamos a una ciudad extranjera, lo primero que hacemos es ir a un supermercado local. En un viaje a la provincia china de Yunnan hace unos años, tuvimos una aventura memorable, lo que demuestra que este tipo de excursión es una excelente manera de orientarse en la cultura local.

La provincia de Yunnan en rojo

Habíamos pasado dos semanas explorando Yunnan, la gran provincia del suroeste de China que comparte fronteras con Myanmar, Tailandia, Laos y Vietnam. Nos habíamos concentrado en la zona de gran altitud que se extendía hacia el norte hasta el Tíbet, y como habíamos saltado de un hotel a otro, decidimos terminar nuestro viaje con una estadía tranquila de cuatro días en Kunming, la capital de la provincia.

Kunming es conocida como la “Ciudad Jardín” y “La Ciudad de la Eterna Primavera”. Estábamos alojados en el hotel Sófitel céntrico. Al investigar dónde quedarnos, me había fijado en que estábamos a 15 minutos a pie del supermercado Carrefour, una de nuestras cadenas favoritas que tiene ubicaciones por todo el mundo. Es el sueño de un expatriado, ya que presenta muchos productos internacionales, así como la gama completa de artículos locales del país anfitrión.

Carrefour

Por razones de seguridad en muchos países, hay casilleros ubicados cerca de la entrada para guardar sus artículos personales. Sin embargo, dado que las instrucciones estaban solo en chino, debimos tener una mirada confusa en nuestros rostros ya que no sabíamos dónde podíamos dejar nuestras mochilas. Una mujer china muy amable reconoció nuestro problema y nos indicó que la siguiéramos hasta un escritorio dentro de la tienda, donde también podríamos dejarlas. Con un inglés muy limitado, nos preguntó qué estábamos buscando. Por lo general, es era solo una excursión turística, pero en este caso, estábamos buscando específicamente dos artículos: té de trigo sarraceno y ciruelas pasas.

Algunas cosas extrañas

Afortunadamente, había usado Google Translate de antemano para buscar estos dos elementos, por lo que pude podía usar el Wi-Fi de la tienda para recuperar los términos chinos en mi teléfono. El té de trigo sarraceno es un tipo de té que descubrimos mientras viajábamos por el norte de Yunnan. Pero con tantas variedades de té en China, se puede comprender por qué resultaba bastante confuso localizar este tipo menos popular. Con la ayuda de un empleado de la tienda, nos llevaron al estante exacto con aproximadamente seis marcas diferentes de té de trigo sarraceno, pero todas con etiquetas completamente en chino. Luego, de la nada, la misma mujer china servicial reapareció y nos preguntó si habíamos encontrado lo que estábamos buscando. Incluso recomendó qué marca prefería.Las ciruelas pasas, sin embargo, resultaron ser un poco más desafiantes.

La aplicación de traducción no proporcionó una coincidencia exacta y cuando mostramos los caracteres chinos a algunos empleados de la tienda, se quedaron perplejos. Algunos simplemente negaron con la cabeza, dando a entender que no tenían ciruelas pasas. Una persona finalmente nos llevó al área de productos agrícolas donde había pasillos llenos de frutas y verduras frescas, así como muchos tipos de flores secas, hojas, algas y hongos.

Pollos “normales” y negros
A los chinos les encanta la comida chatarra. ¡Y en algunos sabores extraños también!

La variedad de artículos secos era abrumadora, pero no pudimos encontrar nuestras queridas ciruelas pasas. Si hubiéramos estado buscando chiles, podríamos haber elegido entre más de 20 variedades diferentes. Al parecer, no estábamos en el departamento adecuado para las frutas secas.

Entonces, como si nuestro ángel de la guarda hubiera escuchado nuestras oraciones, o al menos hubiera observado nuestra consternación, reapareció y nuevamente trató de ayudarnos. Cuando escribí “ciruelas secas” (dried plums o prunes), finalmente entendió lo que queríamos decir.

Estoy seguro de que era muy obvio que no entendíamos ni una palabra de lo que decía en chino, ¡pero estaba ansiosa por ayudarnos! Nos tomó del brazo y nos llevó a otra sección de la tienda donde encontramos paquetes y contenedores de artículos secos, nuevamente en su mayoría con etiquetas solo en chino.

Vimos todos los productos secos comunes, incluidos incluso muchos que no pudimos podíamos identificar.Finalmente, nuestro ayudante misterioso encontró los frutos secos. Había mangos, papayas, mangostanes, mandarinas, limones, higos y dátiles. Finalmente nos encontramos con las ciruelas secas y ella estaba extasiada de haberlo logrado.

Lo que más nos sorprendió fue que este perfecto desconocido fuera tan persistente. Nos recordó a cuando estábamos en Japón y parecíamos estar perdido en una calle y varias personas se acercaron a nosotros y nos sacaron de su camino para encontrar lo que estábamos buscando. ¡Lo que fue tan notable aquí fue que esta mujer seguía apareciendo! Con nuestra aplicación de traducción, descubrimos que era una técnica de ultrasonido especializada en imágenes fetales. Estaba emocionada de saber que yo era pediatra.

Nuestra angel de la guarda con Meryl

A lo largo de nuestro viaje a algunas áreas muy remotas de China, habíamos experimentado innumerables ejemplos de una amabilidad tan inusual. Algunas de las miradas que recibimos nos hicieron sentir como si fuéramos las primeras personas no chinas con las que estas personas habían interactuado. Con solo decir algunas palabras en chino, nos habían invitado a las casas de la gente. a sus casas.

A pesar de las diferencias políticas que puedan tener nuestros países, la gente que conocimos en la calle fue era muy cálida y complaciente, especialmente en las zonas más montañosas y rurales. No podíamos imaginar que la gente en los EE. UU. pudiera brindar a los turistas chinos la misma cortesía que recibimos, pero seguro que lo intentaremos cuando veamos una cara desconocida en casa. Sé que siempre hago todo lo posible por ayudar a un grupo de extraños, pero no estoy seguro de haber sido tan persistente como nuestro amigo de Carrefour.

¡Anamos Carrefour casi tanto como Costco!

In Search of Prunes

I love Carrefour. Besides enjoying every visit in whatever country, I love the Carrefour logo.

When my wife, Meryl, and I arrive in a foreign city, the first thing we do is to head to a local supermarket.  On a trip to the Chinese province of Yunnan a few years ago, we had a memorable adventure which proves that this kind of excursion is a way to orient ourselves into the local culture. 

We had spent two weeks exploring Yunnan, the large province in the southwestern China sharing borders with Myanmar, Thailand, Laos and Vietnam.   We had concentrated on the high-altitude area stretching to the north into Tibet. Since we had jumped around from one hotel to the next, we decided to end our trip with a leisurely four-day stay in Kunming, the capital of the province.   

Yunnan, the province IN RED

Kunming is known as the “Garden City” and “The Eternal Spring City.”   We were staying in the centrally-located Sofitel Hotel.   In researching where to stay, I noticed we were within a 15-minute walk of the Carrefour supermarket, one of our favorite chains which has locations all around the world.  It is an expat’s dream since it features many international products as well as the full range of local items of the host country.    

For security reasons in most Chinese supermarkets, there are lockers located near the entrance to store your personal items.   However, since the instructions were only in Chinese, we must have had a confused look on our faces since we didn’t know where we could leave our backpacks.  A very friendly Chinese woman recognized our problem and motioned for us to follow her to a desk inside the store where we could also leave them.  With very limited English, she asked us what we were looking for.  Normally, visiting Carrefour was just a sightseeing excursion, but in this case, we were searching specifically for two items:  buckwheat tea and prunes. 

Some weird items

Luckily I had used Google Translate beforehand to search for both of these items so I was able to use the store’s Wi-Fi to retrieve the Chinese terms on my phone.  Buckwheat tea is a type of tea we discovered while traveling around Yunnan. But with so many varieties of tea in China, you can understand why it turned out to be pretty confusing to locate this less popular type.   With the assistance of a store clerk, we were taken to the exact shelf with about six different brands of buckwheat tea, but all with labels entirely in Chinese. Then out of the blue, the same helpful Chinese woman reappeared and asked us if we had found what we were looking for.  She even recommended which brand she preferred. 

Prunes, however, turned out to be a little more challenging.  The translation app didn’t provide an exact match and when we showed the Chinese characters to a few store employees, they were perplexed.  A few just shook their heads implying that they didn’t have prunes. One person finally led us to the produce area where there were aisles full of fresh fruits and vegetables as well as many types of dried flowers, leaves, seaweeds and mushrooms.

Regular-looking chickens and black chickens
The Chinese love their junk food. And in some strange flavors too!

The variety of dried items was overwhelming but we couldn’t find our beloved prunes.  If, we had been searching for chili peppers, we could have chosen from over 20 different varieties. Apparently we weren’t in the right department for dried fruits.

Then, as if our guardian angel had heard our prayers, or at least had observed our dismay, she reappeared and again tried to help us.  When I typed in “dried plums,” she finally understood what we meant. 

I’m sure it was very obvious that we didn’t understand a word of what she was saying in Chinese, but she was eager to help us!  She took us by the arm and brought us to another section of the store where we found packages and containers of dried items, again mostly with labels only in Chinese.  We saw all the common dried products including many we couldn’t identify.

Finally, our mystery helper found the dried fruits.  There were dried mangoes, papayas, mangosteens, tangerines, lemons, figs, and dates.  Eventually we came across the dried plums and she was ecstatic that she had succeeded. 

What surprised us the most was that this perfect stranger was so persistent!  It reminded us of when we were in Japan and appeared to be lost on a street and several people approached us and took us out of their way to find what we were looking for. 

But what was so remarkable here was that this woman kept on reappearing!   With our translation app, we found out that she was an ultrasound technician specializing in fetal imaging.  She was excited to find out that I was a pediatrician. 

Our Carrefour Guardian Angel

Throughout our trip to some very remote areas of China, we had experienced countless examples of such unusual friendliness.  Some of the looks that we received made us feel as if we were the first non-Chinese people with whom these people had ever interacted.  Just by saying a few words in Chinese, we had been invited into people’s homes and entertained and fed tea and cakes.

Despite the political differences our countries may have, the people whom we met on the street were so warm and accommodating especially in the more mountainous and rural areas.  We couldn’t imagine that people in the U.S. would ever extend Chinese tourists the same courtesy we received, but we’re sure going to try when we see an unfamiliar face back home.  I know I always go out of my way to help a group of strangers, but I’m not sure that I would have ever been as persistent as our Carrefour friend.  

We love Carrefour almost as much as Costco!