In 2013, my wife, Meryl, and I took our first trip to China.  It was a two-week small group tour with Gate 1 Travel in which we spent 2-3 days in many of the largest cities.  It included the city of Lijiang, clear across the country in the southwestern province of Yunnan which borders on Tibet, Vietnam and Myanmar. 

Yunnan is in red at the southern part of China.

We only spent three days in Yunnan which is known for its large number of ethnic minorities including most of which originated in nearby Tibet.  In that short amount of time, however, we experienced the cultures of these very different groups with their unique dress, food and celebrations.  It was so fascinating to see such a variety of people within only a few days that we vowed to return to the area to take a much longer look.

In 2018, we traveled again directly to Yunnan for three weeks, starting in the provincial capital city of Kunming, known as the “Spring City” of China owing to its temperate climate. 

Kunming, the “Spring City” of China

From there, we traveled by air to Dali, a city on the shores of the beautiful Lake Erhai. 

Lake Erhai

We spent a few days traveling independently further north to Lijiang where we met our guide and driver for the next nine days. 

Our guide, Sonam, was a good-looking 26-year-old young man who originally came from Tibet.  He had a very interesting history which qualified him to become an excellent guide. 


When he was only 14, he managed to illegally cross the small border into India to the south where his older brother was training to become a Buddhist missionary.   He spent five years in India where he learned to speak English before returning to Tibet.  With his English skills, he was a valuable asset in the tourist sector in Tibet which was growing quickly after the high-speed rail connection to China was planned.  It was amusing to hear him speak English with a very Indian accent. 

Sonam was a gregarious person who always wanted to please us.  He worked for a hotel chain in northern Yunnan called Songtsam. 

One of the Songtsam hotels

Songtsam has created a network high-end small hotels which eventually included several in Tibet itself as well as the Tibetan area of China in northern Yunnan. 

The beautiful flowering trees in spring.

Our nine-day “sampler” included five of their properties, all within a few hundred miles, but because of northern Yunnan’s mountainous geography, were hours apart.   With the construction of beautiful new highways, tunnels and bridges, this area was brought into the 21st century. Each hotel was different, but definitely luxurious for that region. 

Our guide and driver had a particular pre-planned itinerary but they were very responsive in judging what type of activities we enjoyed.  In every small village we visited, we were at first shown the sites that they thought would appeal to American tourists such as the rivers, the mountain views and the Buddhist temples and shrines.

The gorgeous snow-capped mountains of Yunnan.
The roads winding through the mountains

After a few days, Sonam asked us if we were happy with his choices.  He had observed that we had enjoyed going to a local event in one of the small villages.  We had sat among the residents in the town square where they were celebrating the 30th day after the birth of a child. 

We ate and drank the local beer with the residents of the little town.

They offered us their local beer and wine and other ethnic delicacies, many of which were made with the ubiquitous yak.  

Yaks were everywhere!

It was fun communicating with them using Google Translate into Mandarin Chinese even though among themselves they were speaking their Tibetan dialect. 

At that village celebration, we instructed Sonam to continue searching for local events where we could mingle with the population in order to have these unique personal experiences.  He wasn’t familiar with the word “spontaneous” but he certainly understood the concept.  Teaching him that word gave him the freedom to customize our itinerary for the remainder of the trip.  

Our subsequent activities included a visit to the home of a Tibetan woman who lived in a very large house.  He explained that it was customary for a woman to be married at the same time to several men, often brothers in a family.  When one brother would be traveling on business out of the area, the other brothers “took care of her.”   The offspring these different pairings all considered themselves sisters and brothers.  

Her ground floor was divided into areas for their animals including their yaks, pigs and chickens.  The second floor was the living area and communal dining area where everyone ate together. On the third floor were the bedrooms for the various “husbands” and all their children. 

Climbing up the snow-covered path to reach the monastery

Sonam also took us to a monastery atop a mountain.  To reach that altitude, we had to walk along a dirt path during a snowstorm.  It was worth braving the cold so that we could see the monastery which was constructed against the mountain top.  While there, we had tea with the resident monks. 

At the front of the monastery built against the mountain
One of the monks with whom we had tea

Along the way, the driver would suddenly stop the car so we could see the rivers winding through the gorges or of the bridges under construction which were best seen from a high vantage point.  

One of many beautiful new bridges we saw along the way

He would then ask us repeatedly, “Is this spontaneous enough?”

Sonam was definitely a ladies’ man. 

He seemed to have a girlfriend waiting for him at each of the hotels. 

Sonam also loved to sing and dance. At one stop along a large pasture along a river, we left the car where he started to sing in his native Tibetan language.   A crowd of Chinese tourists flocked around him and encouraged him to sing several songs. 

A “spontaneous” performance in a field

In another city on the way to our destination of Shangri-La, he managed to find a Buddhist monastery where they were celebrating a religious holiday.  On that particular day, all of the monks were playing their native drums while singing the ritual chants.  We were the only visitors and unfortunately had to observe the “No Photography” policy within that religious shrine.  

A monk outside his monastery where we enjoyed a ritual drum performance

During our lengthy drives, there was one particular song which Sonam played repeatedly on the car’s CD player.  He realized that we especially liked this song. At the end of our trip, he presented us with the CD with that song and he told us that this was his “spontaneous expression of his affection” for us. 

On that trip, we saw a very personal side of the Tibetan-Chinese population that most travelers to China would never experience.  I partly attribute this to the fact that by teaching him the new word in English, Sonam was encouraged to be as spontaneous as he wanted to be.  It gave him the opportunity to express the true warmth of his personality and his desire to share his beautiful land with us. 

My wife and Sonam praying at a Tibetan shrine with the Tibetan prayer flags blowing in the wind
This picture says it all!


En 2013, mi esposa Meryl y yo hicimos nuestro primer viaje a China. Fue una gira de dos semanas en grupos pequeños con Gate 1 Travel en la que pasamos 2-3 días en muchas de las ciudades más grandes. Incluía la ciudad de Lijiang, clara en todo el país en la provincia suroccidental de Yunnan, que limita con el Tíbet, Vietnam y Myanmar.

La provincia de Yunnan está en rojo en la parte sur de China

Solo pasamos tres días en Yunnan, que es conocido por su gran número de minorías étnicas, incluida la mayoría que se originó en el cercano Tíbet. En ese corto período de tiempo, sin embargo, experimentamos las culturas de estos grupos tan diferentes con su vestimenta, comida y celebraciones únicas. Fue tan fascinante ver tanta variedad de personas en un período de tiempo relativamente corto que prometimos regresar a la zona para echar un vistazo más largo.

En 2018, viajamos nuevamente directamente a Yunnan por tres semanas, comenzando en la ciudad capital de la provincia de Kunming, conocida como la “Ciudad de la Primavera” de China debido a su clima templado.

Desde allí, viajamos en avión hasta Dali, una ciudad a orillas del hermoso lago Erhai. Pasamos unos días viajando de forma independiente más al norte hasta Lijiang, donde conocimos a nuestro guía y conductor durante los siguientes nueve días.

Nuestro guía, Sonam, era un joven apuesto de 26 años que venía originalmente del Tíbet. Tenía una historia muy interesante que lo calificó para convertirse en un excelente guía.


Cuando solo tenía 14 años, logró cruzar ilegalmente la pequeña frontera hacia la India hacia el sur, donde su hermano mayor estaba entrenando para convertirse en misionero budista. Pasó cinco años en la India, donde aprendió a hablar inglés antes de regresar al Tíbet. Con sus habilidades en inglés, era un activo valioso en el sector turístico en el Tíbet, que estaba creciendo rápidamente después de que se planeó la conexión ferroviaria de alta velocidad con China. Fue divertido escucharlo hablar inglés con un acento muy indio.

Sonam era una persona sociable que siempre quiso complacernos. Trabajó para una cadena de hoteles en el norte de Yunnan llamada Songtsam.

Uno de los hoteles Songtsam

Songtsam ha creado una red de pequeños hoteles de alta gama que eventualmente incluye varios en el propio Tíbet, así como en el área tibetana de China en el norte de Yunnan. Nuestro “muestreo” de nueve días incluyó cinco de sus propiedades, todas a unos pocos cientos de millas, pero debido a la alta geografía montañosa, estaban separadas por horas. Incluso con algunas de las hermosas carreteras, túneles y puentes que llevaron esta área al siglo XXI, cada hotel era diferente, pero definitivamente lujoso para esa región.

Nuestro guía y conductor tenían un itinerario planificado previamente en particular, pero fueron muy receptivos al juzgar qué tipo de actividades disfrutamos. En cada pequeño pueblo que visitamos, al principio nos mostraron los sitios que pensaban que atraería a los turistas estadounidenses, como los ríos, las vistas de las montañas y los templos y santuarios budistas.

Las hermosas montañas nevadas de Yunnan
Los caminos serpenteantes a través de las montañas

Después de unos días, Sonam nos preguntó si estábamos contentos con sus elecciones. Había observado que disfrutamos yendo a un evento local en una de las pequeñas aldeas. Nos sentamos entre los residentes en la plaza del pueblo donde estaban celebrando el trigésimo día después del nacimiento de un niño.

Comimos y bebimos la cerveza local con los residentes de la pequeña ciudad

Nos ofrecieron su cerveza y vino local y otras delicias étnicas, muchas de las cuales estaban hechas con el omnipresente yak.

¡Los yaks estaban por todas partes!

Fue divertido comunicarse con ellos usando Google Translate al chino mandarín a pesar de que entre ellos hablaban su dialecto tibetano.

En ese momento, instruimos a Sonam para que continuara buscando eventos locales donde pudiéramos mezclarnos con la población para tener estas experiencias personales únicas. No conocía la palabra “espontáneo”, pero ciertamente entendía el concepto. Enseñarle esa palabra le dio la libertad de personalizar nuestro itinerario para el resto del viaje.

Las actividades posteriores incluyeron una visita a la casa de una mujer tibetana que vivía en una casa muy grande. Explicó que era costumbre que una mujer se casara al mismo tiempo con varios hermanos de la familia. Cuando un hermano viajaba por negocios fuera del área, los otros hermanos “la cuidaban”. Los descendientes de estos diferentes emparejamientos se consideraban hermanos y hermanas.

Su planta baja estaba dividida en áreas para sus animales, incluidos sus yaks, cerdos y gallinas. El segundo piso era la sala de estar y el comedor común donde todos comían juntos. En el tercer piso estaban los dormitorios para los distintos “maridos” y todos sus hijos.

Subiendo por el sendero nevado para llegar al monasterio

Sonam también nos llevó a un monasterio en la cima de una montaña. Para alcanzar esa altitud, tuvimos que caminar por un camino de tierra en medio de una tormenta de nieve. Valió la pena desafiar el frío para que pudiéramos ver el monasterio construido contra la cima de la montaña. Mientras estuvimos allí, tomamos el té con los monjes residentes.

En el frente del monasterio construido contra la montaña
Uno de los monjes con los que tomamos el té

En varias otras paradas en el camino, el conductor paraba repentinamente el automóvil para que pudiéramos ver los ríos serpenteando a través de las gargantas o los puentes recién construidos que se veían mejor desde un punto de vista alto.

Uno de los muchos puentes nuevos y hermosos que vimos en el camino

Luego nos preguntaba repetidamente: “¿Es esto lo suficientemente espontáneo?”

Sonam era definitivamente un mujeriego.

Parecía tener una novia esperándolo en cada uno de los hoteles.

A Sonam también le encantaba cantar. En una parada a lo largo de una gran pradera a lo largo de un río, dejamos el automóvil donde comenzó a cantar en su idioma nativo tibetano. Una multitud de turistas chinos lo rodeó y lo animó a cantar varias canciones.

Una actuación espontánea en un campo

En otra ciudad en el camino a nuestro destino de la ciudad de Shangri-La, logró encontrar un monasterio budista donde casualmente estaban celebrando una fiesta religiosa. Ese día en particular, todos los monjes tocaban sus tambores nativos mientras cantaban los cantos rituales. Éramos los únicos visitantes y, lamentablemente, tuvimos que observar la política de “No tomar fotografías” dentro de ese santuario religioso.

Un monje fuera de su monasterio donde disfrutamos de una actuación ritual de tambores

Había una canción en particular que Sonam puso en el reproductor de CD del automóvil y la escuchamos muchas veces durante nuestros largos viajes. Se dio cuenta de que disfrutamos especialmente al escuchar esta canción. Al final de nuestro viaje, nos entregó el CD con esa canción y nos dijo que esa era su “expresión espontánea de su cariño” por nosotros.

En ese viaje, vimos un lado muy personal de la población tibetano-china que la mayoría de los viajeros a China nunca experimentarían. En parte atribuyo esto al hecho de que al enseñarle la nueva palabra en inglés, Sonam se sintió alentado a ser tan espontáneo como quería. Le dio la oportunidad de expresar la verdadera calidez de su personalidad y su deseo de compartir su hermosa tierra con nosotros.

Mi esposa, Meryl, y Sonam rezan en un santuario con las banderas de oración tibetanas ondeando al viento