Historia de Amor con Costco, parte 1: En Japón

Esta es la Parte 1 de mi serie “Historia de Amor con Costco”

Hace varios años, mi esposa Meryl y yo viajamos a Japón durante un mes. Con el Japan RailPass (JR Pass), planificamos una experiencia de un extremo a otro de la isla.

La red de ferrocarriles de Japón

Habiendo tomado la decisión de viajar de forma independiente, seguimos una sugerencia en Fodors.com para elegir cuatro ciudades, cada una durante 3-6 días, para tener suficiente tiempo en cada ciudad para sentir la inmersión en la cultura japonesa. Aunque el JR Pass en sí debe comprarse antes de llegar a Japón, la selección de su itinerario particular y sus reservas de asientos se realizan en Japón en cualquiera de las convenientes oficinas de Japan Rail. Estos se encuentran en las principales ciudades, así como en las estaciones de tren.

Las estaciones de tren están muy limpias a pesar de las tremendas multitudes
Una oficina típica de JR dentro de la estación de tren

Muchos de los empleados hablan inglés lo suficientemente bien como para ayudarlo a finalizar sus planes, pero puede realizar cambios libremente a lo largo del camino.

Lo primero que notas al entrar en un tren japonés es que son cómodos y están impecablemente limpios.

Los trenes están impecablemente limpios

Nunca había visto baños tan inmaculados en el transporte público en ningún otro lugar del mundo. ¡De hecho, eres testigo de cómo los asistentes limpian estos baños con frecuencia durante el viaje!

Los baños del tren son grandes y accesibles, y se limpian con frecuencia durante el viaje

El personal era muy amable y en la mayoría de las rutas principales del shinkansen (tren bala) de alta velocidad, hablaba inglés lo suficiente como para ser útil. Cuando los asistentes y conductores pasan por los vagones individuales del tren, se inclinan cortésmente al salir. ¿Alguna vez se imaginó a los pilotos y asistentes de vuelo estadounidenses haciendo una reverencia?

Un tren shinkansen, conocido en Occidente como “trenes bala” = “bullet trains” Las velocidades promedio son de aproximadamente 400 kph

Las ofrendas de comida de los carritos móviles eran frescas y deliciosas, y no caras. Paga fácilmente con tarjetas de crédito y débito. En la mayoría de las estaciones de tren, también puede comprar de todo, desde bocadillos y bebidas hasta comidas elaboradas para llevar antes de abordar los trenes.

Como nos preocupaba que no hubiera suficiente espacio en el autobús para nuestro equipaje encima de nuestros asientos o entre los asientos, optamos por el automóvil de primera clase, con un recargo de aproximadamente el 30%. Cuando visitamos los vagones de autobús, vimos que quizás había menos espacio para las piernas, pero nos dimos cuenta de que había áreas reservadas en la parte delantera y trasera de cada auto para guardar el equipaje. En retrospectiva, dado que los japoneses en general son extremadamente honestos, esta podría haber sido una opción adecuada.

Mi esposa todavía dice que Japón es el país más seguro que hemos visitado. De hecho, cada vez que nos paramos por un minuto con un “¿dónde estamos?” Mirándonos la cara, varias personas se acercarían a nosotros y nos ofrecerían ayuda. Hubo ocasiones en las que incluso nos llevaron a lugares equivocados, pero fueron tan amables que no podías molestarte. Todo fue parte de la amable bienvenida que sentimos en todo el país.

Elegimos nuestros hoteles principalmente por su proximidad a la estación de tren, por lo que sería conveniente caminar directamente hasta ellos. En algunos lugares, sin embargo, fue necesario tomar un taxi hacia o desde la estación. Al llegar a Kanazawa, nuestro segundo destino, nuestro taxista tomó nuestras maletas demasiado rápido e insistió en intentar poner ambas piezas grandes en su baúl. Tuvo que golpear el maletero varias veces para cerrarlo. En el proceso, golpeó una de las ruedas, pero no lo notamos hasta que salimos de nuestro próximo hotel. Si bien podría haber sido utilizable, habría sido un inconveniente ya que todavía nos quedaban dos semanas más en nuestro viaje y, la mayoría de las veces, no necesitábamos ninguna ayuda con nuestras maletas.

En un momento, preguntamos en nuestro hotel sobre cómo arreglarlo, pero podría haber tardado más de una semana en llegar. Pensamos que sería más fácil comprar un reemplazo en nuestro próximo destino, Hiroshima. Como si nuestras oraciones fueran respondidas, cuando entramos en la ciudad, noté el letrero familiar de Costco adyacente al estadio Mazda Zoom Zoom, hogar del equipo de béisbol Hiroshima Carp.

Fue una sorpresa ver el letrero familiar de Costco cuando entramos a Hiroshima en el shinkansen
El estadio Mazda Zoom Zoom, hogar del equipo de béisbol Hiroshima Toyo Carp

Como amantes devotos de todo lo relacionado con Costco, decidimos hacer un viaje de campo a nuestro primer almacén en el extranjero. Esta fue una ligera variación de nuestro hábito habitual de visitar un supermercado cada vez que llegamos a una nueva ciudad. Creemos que es una forma interesante de apreciar la cultura de una ciudad viendo lo que come la gente.

Tomar un autobús público hasta Costco fue una hazaña fácil gracias a Google Maps, que brindó detalles de la ruta que teníamos que tomar, incluida la transferencia. Cuando llegamos al almacén, nos sentimos como en casa a pesar de que casi todos los clientes eran japoneses. Todos los letreros estaban en la conocida fuente Costco con traducciones al inglés.

En el Hiroshima Costco

Tenían muchos de los mismos productos que en los almacenes estadounidenses, como pollos asados ​​y el departamento de óptica, pero con énfasis en los artículos japoneses. Por ejemplo, había muchas más variedades de pescado fresco y una exhibición de sushi mucho más grande. El patio de comidas incluso incluía el especial de hot dog y refrescos al estilo americano de Costco.

El patio de comidas en Hiroshima Costco

Como estábamos buscando reemplazar nuestro equipaje roto, nos emocionamos cuando encontramos exactamente la misma maleta Ricardo a un precio que era solo alrededor de $ 20 más que en los EE. UU. Un empleado explicó que en la mayoría de los artículos, aunque fabricados en China, se habían reexportado a Asia, donde se vendían en las tiendas japonesas.

No somos los típicos turistas estadounidenses que se emocionan cuando vemos un McDonalds o Starbucks en todos los lugares a los que viajamos. De hecho, los evitamos, excepto posiblemente cuando necesitamos sus baños de estilo occidental o Wi-Fi. Pero por alguna razón, me emociona visitar Costcos en países extranjeros. En la tienda japonesa, estaba feliz de encontrar exactamente lo que necesitábamos, a un precio muy justo.

Cuando regresamos a casa, nos dimos cuenta de que nuestra póliza de seguro de viaje cubría este tipo de rotura accidental de equipaje, por lo que pudimos solicitar el reembolso del costo total. Incluso si no lo hubiéramos hecho, habría valido la pena solo por la experiencia. Era como si hubiéramos completado con éxito una peregrinación a Costco, la primera de muchas que vendrían.

A continuación, lo llevaré en nuestra aventura a otro almacén de Costco en el extranjero.

My Love Affair with Costco, Part 1: Japan

Several years ago, my wife, Meryl, and I traveled to Japan for a month.  Using a Japan RailPass (JR Pass), we planned an experience from one end of the island to the other.   

The Japan Railways network

Having made the decision to travel independently, we followed a suggestion on Fodors.com to choose four cities, each for 3-6 days, in order to have enough time in each city to feel the immersion into the Japanese culture.   Although the JR Pass itself must be purchased before arriving in Japan, the selection of your particular itinerary and your seat reservations are made in Japan at any of the convenient Japan Rail offices.  These are located in all the major cities as well as in the train stations.

The train stations are very clean despite the tremendous crowds.
A typical JR office within the train station

Many of the employees speak English well enough to help you finalize your plans, and you are freely allowed to make changes along the way.

The first thing that you notice when you enter a Japanese train is that they are comfortable and spotlessly clean. 

The trains are spotlessly clean

I have never seen such immaculate bathrooms on public transportation anywhere else in the world.  You actually witness the attendants cleaning these restrooms frequently during the trip! 

The bathrooms on the train are large and accessible, and are cleaned frequently during the trip.

The personnel were very friendly and on most of the major high-speed shinkansen (bullet train) routes, spoke English sufficiently to be helpful.  When the attendants and conductors pass through the individual train cars, they bow politely upon leaving.  Could you ever imagine American flight attendants and pilots bowing? 

A shinkansen train, known in the West as the bullet train. Average speeds are about 250 mph.

The food offerings from the mobile carts were fresh and delicious, and not expensive.  You pay easily with credit and debit cards.  In most of the train stations, you can also buy everything from snacks and drinks to elaborate take-out meals before boarding the trains.

Since we were concerned that there wouldn’t be enough space in coach for our luggage above our seats or in between the seats, we opted for the first-class car, a surcharge of about 30%.  When we visited the coach cars, we saw that there may have been less legroom, but realized that there were reserved areas in the front and back of every car to store luggage.  In retrospect, since Japanese people in general are exceedingly honest, this might have been a suitable option.

My wife still says that Japan is the safest country we have ever visited.  In fact, whenever we would stand for even a minute with a “where are we?” look on our faces, multiple people would come up to us and offer assistance.  There were times that they even took us to the wrong places, but they were so nice about it that you couldn’t be upset.  It was all part of the gracious welcome that we felt all over the country.   

We chose our hotels mainly by their proximity to the rail station so that it would be convenient to walk directly to them.  In a few places, however, it was necessary to take a taxi to or from the station.  Upon arriving in Kanazawa, our second destination, our taxi driver took our suitcases too quickly and insisted on trying to put both large pieces in his trunk.  He had to slam the trunk a few times to close it.  In the process, he knocked off one of the wheels but we didn’t notice it until we were leaving our next hotel. While it might have been usable, it would have been inconvenient since we still had two more weeks left on our trip and most of the time, we didn’t require any assistance with our suitcases. 

At one point, we inquired in our hotel about getting it fixed but it might have taken more than a week for the wheel to arrive.  We figured that it would be easier to buy a replacement at our next destination, Hiroshima. As if our prayers were being answered, as we were entered the city, I noticed the familiar Costco sign adjacent to the Mazda Zoom Zoom stadium, home of the Hiroshima Carp baseball team. 

It was a surprise to see the familiar Costco sign as we entered Hiroshima on the shinkansen.
The Mazda Zoom Zoom stadium, home of the Hiroshima Toyo Carp baseball team

As devoted lovers of all things Costco, we decided to make a field trip to our first foreign warehouse.  This was a slight variation on our usual habit of visiting a supermarket whenever we arrive at a new city.  We feel that it is an interesting way of appreciating the culture of a city by seeing what people eat. 

Taking a public bus to the Costco was an easy feat thanks to Google Maps, which gave details of the route we had to take, including the transfer.  When we arrived at the warehouse, we  felt right at home even though almost all the customers were Japanese. The signs were all in the familiar Costco font with English translations. 

At the Hiroshima Costco

They had many of the same products as in the US warehouses such as rotisserie chickens and the optical department, but with an emphasis on Japanese items.  For instance, there were many more varieties of fresh fish and a much larger sushi display.  The food court even included the Costco American-style hot dog and soda special.    

At the Food Court at the Hiroshima Costco

Since we were looking to replace our broken luggage, we were thrilled when we found the exact same Ricardo suitcase at a price which was only about $20 more than in the US.  An employee explained that most of the items, although made in China, had been re-exported back to Asia where they were sold in the Japanese stores.

We’re not the typical American tourists who get excited when we see a McDonalds or Starbucks everywhere we travel.  In fact, we avoid them except possibly when we need their Western-style bathrooms or Wi-Fi.  But for some reason, I get a certain thrill visiting Costcos in foreign countries.  In the Japanese store, I was happy to find exactly what we needed, at a very fair price. 

When we returned home, we realized that our travel insurance policy covered this type of accidental luggage breakage, so we were able to  file for reimbursement for the entire cost.  Even if we hadn’t, it would have been worth it just for the experience.  It was as if we had successfully completed a Costco pilgrimage, the first of many to come. 

Next time I will take you on our adventure to another foreign Costco warehouse.

Anuncio: Algo Nuevo en Sincerely, Dr. Dan

A partir de este mes, agregaré una nueva función a Sincerely, Dr. Dan.

Antes de retirarme de mi práctica (Palm Beach Pediatrics) en 2015, solía pensar que era un buen fotógrafo. Había colgado mis fotos en las paredes de mis oficinas y regalaba pequeñas copias enmarcadas de mis favoritos a mis pacientes. Solían llamarlos las “Fotos de Dr. Kraft”. (Ver https://sincerelydrdan.com/2021/02/25/r-i-p-costco-photo-center/)

Dondequiera que viajáramos, llevaría fotos para regalar a las personas que me permitieran fotografiarlas. Aqui en Bali. 2014

Después de retirarme, finalmente tuve tiempo de unirme a un club de cámara local aquí en Florida, el Boynton Beach Camera Club (BBCC), donde rápidamente vi que era simplemente un fotógrafo de instantáneas “bastante bueno” en comparación con los miembros de alto nivel del club. Algunos de ellos eran personas mayores que habían sido fotógrafos durante muchos, muchos años, desde la época de película y los cuartos oscuros domésticos. Estos miembros me enseñaron a tener un ojo mucho más crítico y me animaron a convertirme en un fotógrafo mucho mejor.

En agradecimiento por lo que he aprendido de ellos, estoy comenzando un artículo que mostrará algunos de los mejores ejemplos de lo que han producido mis compañeros miembros de BBCC.

Esta será una función mensual e incluirá un comentario sobre el fotógrafo y por qué seleccionaron ciertas imágenes como sus favoritas.

De vez en cuando también intercalaré algunas de mis imágenes favoritas para que puedas ver qué tipo de fotografía disfruto.

Anciana, Yunnan, China 2018
Mi amigo, Squeaky 2015
Caminando a casa desde la escuela, Perú 2014

Announcing! A New Feature on Sincerely, Dr. Dan

Starting this month, I am adding an new feature to Sincerely, Dr. Dan. 

Before I retired from my practice (Palm Beach Pediatrics) in 2015, I used to think that I was a good photographer.  I had posted my pictures on the walls of my offices and I would give away small framed copies of my favorites to my patients.  They used to call them the “Dr. Kraft pictures.”  (See https://sincerelydrdan.com/2021/02/25/r-i-p-costco-photo-center/)

I would always bring pictures with me while traveling to give away to people who allowed me to take their pictures. Here, in Bali.

After retiring, I finally had the time to join a local camera club here in Florida, the Boynton Beach Camera Club (BBCC), where I quickly saw that I was just “a pretty good“ snapshot photographer compared to the high-level members of the club.  Some of these were seniors who had been photographers for many, many years, dating back to the days of film and home darkrooms. These members taught me to have a much more critical eye and encouraged me to become a much better photographer. 

In appreciation of what I have learned from them, I am beginning a feature which will showcase the some of the best examples of what my fellow BBCC members have produced.

This will be a monthly feature and will include a commentary on the photographer and why they selected certain images as their favorites. 

I will also occasionally intersperse some of my favorite pictures so you can see what kind of photography I enjoy.  

Old Lady in Yunnan, China – 2018
My friend, Squeaky 2017
Walking home from school, Peru 2015

Dar La Mano

Un artículo interesante en Internet me llamó la atención esta mañana. Fue una encuesta a expertos en enfermedades infecciosas y epidemiólogos a quienes se les preguntó si alguna vez reanudarían los comportamientos interpersonales típicos, como abrazarse y estrechar la mano, así como asistir a eventos concurridos como conciertos, servicios religiosos y viajar en aviones.

Me hizo pensar en mi rutina habitual que seguí durante 40 años como pediatra. ¿Quién sabe cómo me adaptaría a la situación actual si todavía estuviera trabajando?

Toc, toc….¿Puedo pasar?


Como los pacientes me esperaban en las salas de examen, siempre llamaba a la puerta, solo como una cortés formalidad en caso de que todavía estuvieran en proceso de desvestirse.


Cuando entré, dependiendo de la edad del niño, saludaría al niño que ya estaba sentado en la mesa de examen y le extendería la mano. Si esta fuera la primera visita, siempre me presentaría como “Dr. Kraft “.

“Estoy feliz de conocerte.”


En un instante, pude evaluar la situación. Pude observar la comodidad o incomodidad del paciente a partir de sus señales verbales y no verbales.


Muy rápidamente a partir de entonces, me dirigía a los padres y les preguntaba por qué estaban allí. A los padres, siempre les decía “Soy Dan Kraft”. Más tarde, muchos padres me dirían que apreciaban que le prestara atención primero a su hijo y que les gustaba que me presentara con mi nombre de pila.


Mientras esto sucedía, caminaba unos metros hasta el fregadero, me lavaba las manos y me las secaba con cuidado. A veces les preguntaba a los padres si notaron que me lavé las manos antes de examinar a su hijo. Esperaba que todos estuvieran al tanto de mi rutina, pero solo la mitad de los padres dijeron que se habían dado cuenta.

Me lavaría las manos y observaría si los padres se daban cuenta de esto.

Con los años, mi rutina se modificó ligeramente. Me aseguraría de frotar mi estetoscopio antes de usarlo y colocarlo en el pecho de un paciente. Poco antes de retirarme, dejé de usar corbata debido a estudios que afirmaban que las corbatas podían propagar la infección de un paciente a otro.

Limpiaba mi estetoscopio antes de cada paciente.

¿Dónde aprendí esta rutina en particular? Cuando era pequeño, mi tío se estaba convirtiendo en pediatra. Siempre que lo visitaba, disfrutaba siguiéndolo en sus rondas y en sus visitas al consultorio. Fui testigo de su interacción amistosa con sus pacientes y sus familias. Desde el principio, supe que quería convertirme en pediatra y seguir sus pasos. Poco sabía que había incorporado inconscientemente sus rituales en mi práctica diaria.

En un momento de mi carrera, mi práctica estaba siendo cortejada por una práctica más grande de Miami. Habríamos sido la primera práctica en nuestro condado en unirnos a esta práctica ocupada. Al principio tenía mis dudas porque sabía que se trataba de una operación de gran volumen y ritmo rápido. Probablemente sería un cambio drástico para nuestra oficina, que era más lenta y donde dedicamos más tiempo a cada paciente y su familia.


Como parte del proceso, fui a Miami para observar el “estilo” de la práctica. Pasé todo el día con uno de los miembros superiores de su práctica para determinar si nuestras prácticas eran compatibles. En el transcurso de una tarde ajetreada, noté que el médico no se lavaba las manos ni una sola vez frente a los pacientes o entre cada visita. En parte se debió a que vio el doble de pacientes de los que veríamos nosotros durante ese período de tiempo.

Prisa, prisa, prisa….. ¡Darse prisa!

Estaba tan desconcertado por el ritmo de la oficina que decidí que nuestras prácticas no serían compatibles. A pesar de las garantías de lo contrario, probablemente se esperaba que nos ajustamos al aumento de volumen. Cuando me di cuenta de que el médico estaba “procesando” a los pacientes tan rápido que no tenía tiempo de lavarse las manos antes de examinar a cada paciente, concluí que la fusión no iba a suceder.

Regresé a mi oficina e informé a mis socios que nos mantendríamos independientes y no nos uniríamos al grupo más grande. Nunca lamenté esa decisión. Nunca quise comprometer el estilo de atender a los pacientes que había elegido al principio de mi carrera. Nuestros puntajes de satisfacción del paciente siempre fueron altos porque los pacientes podían decir que estábamos sinceramente interesados ​​en su atención. E igualmente importante, la satisfacción laboral de los médicos y enfermeras practicantes que trabajaron en nuestra oficina fue una prioridad importante.

Honestamente puedo decir que rara vez sucedió que, incluso en un día súper ocupado, no volviera a casa y le dijera a mi esposa que había sido un buen día. Mirando hacia atrás en esos 35 años, estaba feliz de haber establecido el tono y el ritmo de la práctica, lo que aseguró que fuera un lugar de trabajo que estaba orgulloso de haber creado.

Un pediatra feliz

Shaking Hands

An interesting article on the internet caught my eye this morning.   It was a survey of infectious disease experts and epidemiologists who were asked if they would ever resume typical interpersonal behaviors such as hugging and shaking hands as well as attending crowded events such as concerts, religious services and traveling on airplanes.

It made me think of my regular routine which I followed for 40 years as a pediatrician.  Who knows how I would adapt to the present situation if I were still working?    Since the patients would be waiting for me in the exam rooms, I would always knock on the door, just as a polite formality in case they were still in the process of undressing.

Since the patients would be waiting for me in the exam rooms, I would always knock on the door, just as a polite formality in case they were still in the process of undressing. 

“May I come in?”

As I entered, depending on the child’s age, I would say hello to the child already sitting on the exam table and would extend my hand.  If this were the first visit, I would always introduce myself as “Dr. Kraft.” 

“I’m happy to meet you”

In an instant, I was able to assess the situation.  I could observe the comfort or discomfort of the patient from their verbal and non-verbal cues.     

Very quickly thereafter, I would address the parent or parents and ask them why they were there. To the parents, I would always say “I’m Dan Kraft.” Many parents would later tell me that they appreciated that I paid attention first to their child, and that they liked that I introduced myself using my first name. 

While this was happening, I would walk a few feet to the sink and wash my hands and dry them carefully.  I would sometimes ask the parents if they noticed that I washed my hands before examining their child.  I expected that everyone would be aware of my routine, but only about half of the parents stated that they had noticed.

I would wash my hands, and watch if the parents would notice this

Over the years, my routine would be tweaked slightly.  I would make a point of swabbing my stethoscope before using placing it on a patient’s chest.  Soon before I retired, I abandoned wearing a tie because of studies claiming that ties could spread infection from one patient to another. 

I would clean my stethoscope before each patient

Where did I learn this particular routine?   When I was growing up, my uncle was becoming a pediatrician.   Whenever I would visit him, I would enjoy following him on rounds and in his office visits.  I witnessed his friendly interaction with his patients and their families.   Early on, I knew that I wanted to become a pediatrician and follow in his footsteps.  Little did I know that I had subconsciously incorporated his rituals into my daily practice.

At one point in my career, my practice was being courted by a larger practice from Miami.  We would have been the first practice in our county to join this busy practice.  Initially I had my misgivings because I knew that they were such a high-volume, fast-paced operation.  It probably would been a drastic change for our office which was slower and where we devoted more time to each patient and his or her family. 

As part of the process, I went to Miami to observe the “style” of the practice.  I spent the whole day with one of the senior members of their practice to determine whether our practices were compatible.    In the course of a busy afternoon, I noticed that the doctor did not wash his hands even once either in front of the patients or in between each visit.  It was partly due to his seeing twice as many patients as we would be seeing during that time period. 

Rush, rush, rush……

I was so turned off by the pace of the office that I decided that our practices would not be compatible.   Despite reassurances to the contrary, we would probably have been expected to adjust to the increased volume.  When I realized that the doctor was “processing” patients so quickly that he didn’t have time to wash his hands before examining each patient, I concluded that the merger was not going to happen.

I returned to my office and informed my partners that we would stay independent and not join the larger group. I never regretted that decision.  I never wanted to compromise the style of seeing patients that I had chosen early in my career.  Our patient satisfaction scores were always high because patients could tell that we were sincerely interested in their care.  And equally important, the job satisfaction of the doctors and nurse practitioners who worked in our office was an important priority. 

I can honestly say that it rarely happened that even on a super-busy day, I wouldn’t come home and tell my wife that it had been a good day.  Looking back on those 35 years, I was happy that I had set the tone and the pace of the practice which ensured that it was a workplace that I was proud to have created.     

A happy pediatrician

Nuestros Coloridos Veranos

Lo siento por los “pájaros de la nieve” (“the snowbirds”) que se van de Florida cuando realmente está empezando a calentar. Estas son las personas que regresan “al norte” después de las vacaciones de Pascua / Pesaj y no regresan hasta alrededor del Día de Acción de Gracias. Creo que se están perdiendo algunas de las mejores cosas que Florida tiene para ofrecer durante el verano.

Mi esposa, Meryl, describe los veranos en Florida como “opresivos”. Sin embargo, nos adaptamos al calor y la humedad yendo a dar nuestros paseos matutinos incluso antes del amanecer. Si tenemos suerte, comenzaremos cuando solo haga alrededor de 75 grados, pero en una hora, puede sentir que la temperatura aumenta. Cuando finalmente regresa a casa y siente esa reconfortante ráfaga de aire acondicionado, ¡experimenta una sensación de alivio!


En nuestras caminatas durante el mes de mayo, comenzamos a ver el comienzo de la exhibición de colores más fina de la naturaleza. Los árboles de frangipani van desde ramas desnudas parecidas a astas hasta unas pocas flores amarillas terminales y, finalmente, se llenan de flores de color amarillo brillante y blanco. Si tiene suerte, el suelo debajo de ellos es como una alfombra colorida de flores caídas, especialmente después de una lluvia intensa.

Las primeras flores en las ramas
Plena floración
La flor individual


¡Pero la mejor demostración de color está por llegar! Ahora estamos recibiendo la floración temprana del rey de los árboles en flor, Delonix regia, conocido aquí en Florida como Royal Poinciana. Cuando mis hijos eran pequeños, incluso recuerdo haberlos conducido solo para que pudiéramos encontrar el mejor y más brillante ejemplo de este magnífico árbol.


La Royal Poinciana comienza su espectáculo con solo unos pocos brotes que se abren a principios de mayo en los extremos de algunas de las ramas. En un mes, el árbol está cubierto de grandes flores que se extienden hacia el cielo azul brillante.

Un árbol de Royal Poinciana en nuestro barrio


En el pasado, puedo recordar discusiones sobre si las flores son rojo anaranjado o rojo anaranjado, como si estuviéramos tratando de hacer coincidir el color con los nombres de los crayones Crayola de la infancia. En realidad, los tonos de rojo y naranja varían de un árbol a otro. Supuestamente debido a las condiciones del suelo, ¡el color de las flores grandes es indiscutiblemente brillante!


La Royal Poinciana proviene originalmente de Madagascar, el lugar donde muchas especies de plantas y animales se desarrollaron de forma aislada desde que la isla se separó del continente africano. Es popular como árbol de sombra en flor y se cultiva fácilmente en climas cálidos. El árbol tiene muchos nombres diferentes, todos atestiguando su coloración brillante.

¿Es rojo anaranjado o rojo anaranjado?


En Australia se le conoce como el árbol de la llama; en otros países de habla inglesa se le conoce como el árbol extravagante o la llama del árbol del bosque. En India y Pakistán, se lo conoce como el árbol de la flor del pavo real.

La flor individual de la Royal Poinciana


Incluso después de vivir en Florida durante más de 40 años, todavía me emociono a fines de mayo cuando solo algunos árboles muestran su floración temprana. Cuando en los últimos años, mi esposa y yo estuvimos viajando durante el mes de junio, me sentí mal por perderme la flor de Royal Poinciana.


Definitivamente vale la pena viajar para ver estos increíbles especímenes. Hace que permanecer en el sur de Florida durante el verano sea una experiencia visual emocionante.

The Colorful Florida Summer

I feel sorry for the “snowbirds” who leave Florida when it’s really starting to heat up.  These are the people who go back “up North” after the Easter/Passover holidays and don’t return until around Thanksgiving.  I think they are missing some of the best things that Florida has to offer during the summer. 

My wife, Meryl, always describes South Florida summers as “oppressive.”  Nevertheless, we adjust to the heat and humidity by going for our early morning walks even before sunrise.  If we’re lucky, we’ll begin when it’s only around 75 degrees but within the hour, you can feel the temperature rising.  When you finally return home and feel that comforting blast of air conditioning, you experience a sense of relief! 


On our walks during the month of May, we began to see the beginning of nature’s finest color display.  The frangipani trees go from bare antler-like branches to a few terminal yellow flowers and eventually become full of bright yellow and white blooms.  If you’re lucky, the ground beneath them is like a colorful carpet of fallen blooms especially after a heavy rain. 

The branches of the frangipani tree with
some early blooms at their ends
Multiple blooms of the frangipani flowers

But the best demonstration of color is yet to come!  We’re now just getting the early blooming of the king of flowering trees, Delonix regia, known here in Florida as the Royal Poinciana. When my kids were young, I can even remember driving them around just so that we could find the best and brightest example of this magnificent tree.

The Royal Poinciana begins its show with just a few buds opening early in mid-May on the ends of some of the branches.  Within a month the tree is covered with large flowers reaching toward the bright blue sky above.

In the past, I can remember arguments about whether the flowers are red-orange or orange-red, as if we’re trying to match the color with the names of the Crayola crayons from childhood.  In reality, the shades of red and orange do vary from one tree to another.  Supposedly due to the soil conditions, the color of the large flowers is indisputably brilliant! 

The complex individual flower

The Royal Poinciana originally comes from Madagascar, the place where many plant and animal species developed in isolation ever since the island separated from the African continent.  It is popular as a flowering shade tree and it is easily cultivated throughout warm climates.  It goes by many different names, all attesting to its bright coloration.

In Australia it is known as the flame tree; in other English-speaking countries it is known as the flamboyant tree or flame of the forest tree.  In India and Pakistan, it is known as the peacock flower tree.

Is it red-orange or orange-red?

Even after living in Florida for more than 40 years, I still get excited at the end of May when just a few trees are showing their early bloom.  When in past years, my wife and I have been traveling during the month of June, I felt bad that I would miss out on the Royal Poinciana bloom. 

It’s definitely worth traveling around South Florida to see these amazing specimens.  It makes staying here in the summer an exciting visual experience.

La lengua romance número 6

Si le pregunta a la mayoría de las personas que alguna vez han estudiado una lengua romance qué idiomas están incluidos en la lista, probablemente encontrarán al menos tres o cuatro, incluidos el francés, el español, el portugués y el italiano. Un quinto, rumano, probablemente completaría el grupo.

La sexta lengua romance más hablada es el catalán, hablado principalmente en el noreste de España, el sureste de Francia y el pequeño país sin salida al mar de Andorra en los Pirineos Orientales. Si a esto se le suma el idioma casi idéntico, el valenciano, se obtiene una cifra de más de 10 millones de hablantes actuales. Valenciano es la versión del catalán que se habla en el área adyacente de España al sur de Cataluña.

La primera vez que recuerdo haber escuchado catalán cuando solo tenía 18 años y estaba pasando unos días en el País Vasco español. En ese momento, estaba trabajando durante un verano en el suroeste de Francia.

No sabía lo que estaba escuchando. Sonaba vagamente familiar como si estuvieran combinando algunos de los elementos del español, francés e italiano. Les pregunté a estas personas en español qué idioma estaban hablando. Resultó ser estudiantes de vacaciones en Barcelona.

Me pareció muy interesante que estos estudiantes fueran igualmente competentes en español y me explicaron que España tenía más de un idioma “oficial”. El español, siendo el número uno, lo habla el 99% de la población. Se le conoce como castellano, o en inglés, Castilian.

Los idiomas co-oficiales de España

El catalán / valenciano es el segundo de la lista. Una cosa que aprendí después de vivir un verano en Valencia es a no llamar catalán a la lengua. Los valencianos están muy orgullosos de su idioma y señalarán las diferencias con el catalán aunque sean diferencias muy pequeñas en unas pocas palabras y pronunciaciones.

Gallego

El gallego, como se le llama en la sección noroeste de España, al norte de Portugal, es la tercera “lengua co-oficial” más importante. El gallego suena y se parece mucho más al portugués que al español.

Donde se habla el euskera

El euskera es la cuarta lengua co-oficial. Hasta que la democracia regresó a España tras el reemplazo del dictador Franco en 1975, hablar y educar a los niños en euskera era ilegal. Sus orígenes aún se disputan pero no está relacionado de ninguna manera con una lengua romance. Se denomina “lengua aislada”. Con su condición de co-oficial, se imparte en las escuelas y hay un orgullo creciente por la cultura vasca. El idioma también se habla en la sección de los Pirineos occidentales de Francia por menos personas que en España.

La quinta lengua co-oficial es el aranés, que equivale a la antigua lengua romance occitana. Lo habla un pequeño número de ciudadanos españoles en la zona de los Pirineos centrales de España conocida como Val d’Arán. El occitano se habla en el sur de Francia pero no tiene estatus oficial.

Durante el verano que mi esposa y yo pasamos en Valencia, mi esposa estaba aprendiendo español. A mí, en cambio, me fascinaba el valenciano-catalán. Confundiría muchísimo a Meryl cuando le señalara una nueva palabra en valenciano.

Entra aquí y hazlo realidad

Aunque nunca alcancé ningún grado de fluidez en valenciano o catalán, a los pocos meses pude entender mucho más. Disfruté viendo que tiene el mismo estatus que el español. En la ciudad de Valencia, muchos letreros estaban en ambos idiomas, el español por encima del valenciano. En el campo, donde se hablaba valenciano con más frecuencia, muchas señales eran solo en valenciano. Aunque sonaba a español, parecía francés y tenía similitudes en la construcción de oraciones con el italiano.

Español en la parte superior, Valenciano abajo

A menudo deseaba haber crecido en una comunidad bilingüe. Habría facilitado mucho mi aprendizaje de idiomas extranjeros. Se ha demostrado que cuanto antes un niño escuche varios idiomas, será más fácil adquirir idiomas adicionales en el futuro.

En cambio, habiendo nacido en los Estados Unidos, es mucho más “laborioso” aprender un segundo o tercer idioma. Siempre es divertido viajar a áreas donde los residentes se sienten muy cómodos con dos, tres o incluso cuatro idiomas distintos. Cuando visité la India hace unos años, observé con qué facilidad las personas pueden pasar de un idioma a otro. Muchas veces vi que nuestro guía comenzaba en hindi, el “idioma nacional”, pero luego las dos personas llegaban intuitivamente a un idioma mutuamente entendido.

Esto me recuerda las muchas veces que hablo en Zoom con Michel, mi amigo de “intercambio de idiomas” en Francia. También entiende el español. A veces, cuando no puedo recordar una palabra específica en francés, saldrá como una palabra en español con una pronunciación en francés. Cuando esto sucede, generalmente veo la expresión en su rostro que significa que él sabe lo que estoy tratando de decir, aunque no sea el francés correcto.

¿No es divertido aprender idiomas?

The #6 Romance Language

If you’d ask most people who have ever studied a Romance language which languages are included in the list, they’d probably come up with at least three or four, including French, Spanish, Portuguese and Italian.  A fifth one, Romanian, would probably complete the group.   

The sixth most commonly spoken Romance language is Catalán, spoken mainly in northeastern Spain, southeastern France and the tiny landlocked country of Andorra in the Eastern Pyrenees.  If you add to this the almost identical language, Valenciano, you come up with a figure of more than 10 million current speakers.  Valenciano is the version of Catalán which is spoken in the adjacent area of Spain south of Catalonia. 

The first time that I remember hearing Catalán when I was only 18 years old and was spending a few days in the Spanish Basque country.  At the time, I was working for a summer in southwestern France. 

I didn’t know what I was hearing. 

What did you say?
Què has dit?

It sounded vaguely familiar as if they were combining some of the elements of Spanish, French and Italian.  I asked these people in Spanish what language they were speaking.  They turned out to be students vacationing from Barcelona.

I found it very interesting that these students were equally proficient in Spanish and they explained to me that Spain had more than one “official” language. Spanish, being number one, is spoken by 99% of the population.  It is known as Castellano, or in English, Castilian. 

Catalán /Valenciano is second on the list.  One thing I learned after living for a summer in Valencia is not to call the language Catalán .  Valencianos are very proud of their language and will point out the differences from Catalán even though they are very small differences in a few words and pronunciations. 

“Enter and make it a reality…..”

Galician, or Gallego, as it is called in the northwestern section of Spain just north of Portugal, is the third most important “co-official language.”  Galician sounds and looks much more like Portuguese than Spanish.  It is easily understood by people in Portugal.

Area of Spain where Gallego is spoken by ~3 million people
The Basque regions of Spain and France

Basque is the fourth co-official language.  Until democracy returned to Spain after the replacement of the dictator Franco in 1975, speaking and educating children in Basque (Euskera as it is known in the region) was illegal.  Its origins are still disputed but it is not related in any way to a Romance language. It is termed a “language isolate.”   With its co-official status, it is taught in schools and there is a growing pride in the Basque culture.  The language is also spoken in the Western Pyrenees section of France by fewer people than in Spain. 



The fifth co-official language is Aranese which is equivalent to the ancient Romance language Occitan, .  It is spoken by a small number of Spanish citizens in the Central Pyrenees area of Spain known as the Val d’Aran. Occitan is spoken in the south of France but it does not have official status along with French. 

During the summer that my wife and I spent in Valencia, my wife was learning Spanish.  I, on the other hand, was fascinated by Valenciano- Catalán .  It would confuse Meryl to no end when I would point out a new word in Valenciano. 

Spanish on top, Valenciano below

Although I never reached any degree of fluency in Valenciano or Catalán , after a few months I was able to understand much more.  I had to remember that its roots were in Occitan.  I enjoyed seeing that it has equal status with Spanish. In the city of Valencia, many signs were in both languages, Spanish above the Valenciano. In the countryside, where Valenciano was spoken more often, many signs were only in Valenciano. Although it sounded like Spanish, it looked like French and had similarities in sentence construction to Italian.

I often wished that I had grown up in a bi-lingual community.  It would have made my learning of foreign languages as an adult much easier.  It has been proven that the earlier a child hears multiple languages, it becomes easier to acquire additional languages in the future.

Instead, having been born in the United States, it is much more “labor intensive” to learn a second or third language.  It is always fun to travel to areas where the residents are very comfortable with two, three or even four separate languages. When I visited India a few years ago, I observed how easily people can move from one language to another. Many times, I saw our guide start out in Hindi, the “national language,” but then the two people would intuitively arrive at a mutually understood regional language.

This reminds me of the many times when I am conversing on Zoom with Michel, my “language exchange” friend in France. He understands Spanish as well. Sometimes when I cannot remember a specific French word, it will come out as a Spanish word with a French pronunciation. When this happens, I will usually see the expression on his face which means that he knows what I am trying to say, even though it wasn’t proper French.

Isn’t learning languages fun?